El sifonóforo (2): el barco lanzallamas de Bizancio

Si en la anterior entrada analizábamos el fuego griego y explicábamos la situación en que había nacido, en esta hablaremos de su aplicación práctica. Es hora de conocer al barco que descargaba el fuego líquido sobre sus enemigos: el sifonóforo.

Un sifonóforo en acción. Fuente: Foro Militar General.

Un sifonóforo en acción. Fuente: Foro Militar General.

El dromón

Un sifonóforo es un dromón que se ha adaptado para llevar a bordo un sifón que bombea fuego griego. Y un dromón es una nave que deriva de la historia marítima romana. Desde la unificación del Mediterráneo y durante medio milenio, la armada romana carece de enemigos, por lo que se reconvierte en una fuerza esencialmente policial, destinada a patrullar el mar y a proteger las rutas comerciales de alguna ocasional amenaza pirata. En consecuencia, las galeras romanas, que durante la República habían sido muy grandes, con muchas tropas a bordo y abundante artillería, se convierten ahora en naves ligeras y rápidas.

Cuando Roma se vea acuciada por las invasiones, las crisis y las guerras civiles, que harán necesario recuperar una auténtica marina de guerra, esas galeras serán el material sobre el que se trabajará, especialmente por parte de los romanos orientales. El resultado es el dromón, una nave de guerra ligera, con sólo una o dos filas de remeros, que no está dotada de artillería y que se caracteriza por su velocidad: de hecho, su nombre significa “corredor”. Estas embarcaciones se mantendrán durante toda la historia bizantina, con tendencia a irse volviendo más grandes y mejor armadas.

Un dromón de las primeras generaciones. Fuente: Foro de Historia Militar el Gran Capitán.

Un dromón de las primeras generaciones. Fuente: Foro de Historia Militar el Gran Capitán.

El sifón

Durante la defensa de Constantinopla frente al gran asedio árabe de 674-678 d.C., algunos dromones serán equipados con armas para lanzar el fuego griego. Estas naves serán llamadas por los bizantinos sifonóforos, palabra que deriva del sistema más utilizado para emplear el arma: el sifón.

Este sifón sería el predecesor de los actuales lanzallamas: se trataría de un artilugio hidráulico instalado en la proa de los barcos y que tendría este aspecto:

Reconstrucción de un sifón por los historiadores Haldon y Byrne. Fuente: Greek fire.

Reconstrucción de un sifón por los historiadores Haldon y Byrne. Fuente: Greek fire.

Como podemos ver, el fluido se depositaría en un caldero herméticamente sellado, que a continuación sería calentado; después, se le inyectaría presión mediante una bomba que insuflaría aire, haciendo que la mezcla saliera disparada por una válvula que llevaría al exterior, y junto a cuya boca habría una mecha lista para prender el líquido. El resultado:

Como ya se dijo en la entrada anterior, el manejo de un arma así es peligrosísimo, así que se adoptan todas las medidas de seguridad posibles, incluyendo una estricta formación para los operarios, el uso de protecciones ignífugas y mantener sellada y hasta blindada la proa, para evitar accidentes y el desastre que sería que un proyectil enemigo impactase en esa zona.

Aunque los sifones demostrarán ser la forma más eficaz de lanzar el fuego griego, hay otras:

  • Arrojar el fuego griego directamente al agua, dejando que su curso lo lleve hasta los adversarios. Seguramente sería la primera forma en que su usaría.
  • Mediante “granadas”: precursoras del cóctel molotov actual, son simples jarras de barro llenas de fuego griego y con unas mechas adheridas, que se lanzan al enemigo, rompiéndose en el impacto y prendiendo la mezcla con las mechas.
  • Mediante artillería: es una mejora de la idea anterior, disparándose grandes recipientes llenos de fuego griego desde catapultas y trabuquetes contra los barcos y fortalezas del adversario.
  • Mediante sifones portátiles: exclusiva de tierra, es la forma menos empleada. Los bizantinos tienen algunas tropas lanzallamas equipadas con una versión portátil del sifón, aunque resulta mucho menos efectiva que su equivalente naval.
Un sifón manual en Poliorcética, de Héroe de Bizancio. Fuente: Greek fire.

Un sifón manual en Poliorcética, de Héroe de Bizancio. Fuente: Greek fire.

Éxito y decadencia del sifonóforo

El sifonóforo tiene un éxito arrollador. Se le considera la clave de la supervivencia bizantina frente a los asedios árabes de Constantinopla en 674-678 y en 717-718. Traducir en palabras la importancia de este hecho es algo que supera nuestras capacidades, así que mejor escuchemos a alguien que sabe mucho más que nosotros:

La importancia atribuida a la victoria bizantina de 678 no podrá, realmente, nunca ser exagerada. Por primera vez se puso coto al avance árabe. La invasión árabe que hasta entonces se había propagado como una avalancha, sin encontrar obstáculo, recibió el primer revés importante; en la gran defensiva de Europa contra la penetración árabe, la victoria de Constantino IV representa un viraje decisivo de alcance universal, igual que la victoria posterior de León III en 718 y la victoria de Poitiers obtenida en 732 por Carlos Martel sobre los árabes, al otro lado del mundo de entonces. De estas tres acciones victoriosas que salvaron a Europa de la inmersión musulmana, la victoria de Constantino IV, además de ser la primera, fue también la mayor. Sin duda, aquel asalto de los árabes a Constantinopla fue el más masivo que jamás haya sufrido el mundo cristiano por parte árabe. Constantinopla era el último dique que se oponía a la invasión árabe. El hecho de que este dique hubiese aguantado, fue la salvación no sólo para el Imperio Bizantino, sino también para toda la cultura europea.

Georg Ostrogorsky

Durante siglos, los sifonóforos seguirán en funcionamiento. Su decadencia se inscribe en la de toda la flota bizantina, pues desde el siglo XI el Imperio, ya recuperado y con exceso de confianza debido a sus victorias, tiende a desmantelar la armada, considerada demasiado cara de mantener, y a confiar la defensa de sus costas a sus aliadas, las ciudades-Estado italianas. Algo que pagará con la pérdida del control sobre su comercio y la cesión de la supremacía naval en el Mediterráneo a Italia.

No queda nada claro en las fuentes si, tras la época de las Cruzadas, el barco sifonóforo vuelve a ser utilizado. Lo que sí está claro es el empleo del fuego griego hasta la misma desaparición del Imperio. Los cronistas de la época atestiguan que en la caída de Constantinopla ante los turcos, en 1453, cuando la flota romana se reduce a sólo una docena de barcos, algunos todavía están dotados con esta arma.

El fuego griego en la cultura popular

Todavía hoy el fuego griego sigue suscitando curiosidad e interés, y ha aparecido en muchos medios, por ejemplo:

  • En el videojuego histórico Medieval II Total War los bizantinos tienen a su disposición el Barco incendiario, que es un sifonóforo, e incluso una unidad terrestre de Lanzadores de fuego griego.
Lanzadores de fuego griego en Medieval II Total War. Fuente: Total War Wiki: Greek Firethrowers.

Lanzadores de fuego griego en Medieval II Total War. Fuente: Total War Wiki – Greek Firethrowers.

  • En el más reciente Total War: Attila, se puede usar el Dromonarion con fuego griego y el Dromón con fuego griego.
  • En el videojuego Assassin’s Creed: Revelations, también aparece el fuego griego con un sistema de sifón lanzallamas bastante aproximado al original.
El fuego griego en Assasin's Creed: Revelations. Fuente: Blog Cátedra de Historia Naval – Fuego marino: el arma más mortífera.

El fuego griego en Assasin’s Creed: Revelations. Fuente: Blog Cátedra de Historia Naval – Fuego marino: el arma más mortífera.

  • También aparece en la película Piratas del Caribe: en aguas extrañas, usado por Barbanegra.
  • Pero sin duda, su aparición más famosa es en Canción de Hielo y Fuego, de George R. R. Martin., que nos presenta el fuego valyrio, claramente inspirado en el griego y que funciona igual, con el añadido de volverse explosivo si se usa en grandes cantidades. Incluso se produce de la misma forma, por parte de un grupo de alquimistas recluidos del mundo en la capital.
Explosión de fuego valyrio. Fuente: Hielo y Fuego Wiki - Batalla del Aguasnegras.

Explosión de fuego valyrio. Fuente: Hielo y Fuego Wiki – Batalla del Aguasnegras.

Bibliografía

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